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LOS LAXANTES

LOS LAXANTES o purgantes son los fármacos más usados, en la medida en que, además de restablecer una importante función orgánica, tienen un efecto aliviador tanto física como psíquicamente. No obstante, es importante no abusar de ellos para no correr el riesgo de alterar las funciones emuntorias del intestino.

Los laxantes se cuentan entre los fármacos más utilizados tanto por prescripción facultativa como, y sobre todo, por autoprescripción del paciente. De hecho, una de cada cinco personas los consume, al menos de forma inconstante; aunque resulte difícil establecer cuántos sujetos hacen un uso continuado de ellos, es sin embargo posible reconocer la importancia de este fármaco, ya sea por observación de los datos de mercado ya sea por la incidencia cada día mayor en los centros gastroenterológicos de una patología cólica ligada al abuso de dichos fármacos. Se puede decir que los laxantes se cuentan entre los fármacos más apreciados por el gran público; se trata de fármacos cuyo uso se remonta a la antigüedad, hasta tal punto que existen testimonios de su utilización en las antiguas medicinas china, egipcia y hebrea. Deben su enorme popularidad al carácter aliviador de su efecto y a la creencia extendida de que el intestino tenga que vaciarse necesariamente a diario, y de forma abundante. El abuso de dichos fármacos, que es uno de los fenómenos más llamativos de la sociedad moderna "sobremedicamentada", deriva seguramente en gran parte de la imagen promocional que la industria farmacéutica ofrece a través de la publicidad y que insiste en conceptos tan erróneos como la existencia de una estrecha relación entre regularidad intestinal y eficiencia psicofísica. De cualquier forma, no hay duda de que los laxantes poseen un efecto particularmente gratificante, tanto en él terreno físico cómo en él psíquico, hasta el punto de instaurar un estado de dependencia psíquica que puede ir seguido, en virtud de mecanismos todavía desconocidos, de un verdadero estado de dependencia física.

Al atractivo de los laxantes no se escapan ni siquiera las personas encargadas de la salud pública, es decir el personal médico y paramédico, tanto es así que el gasto en estos fármacos es muy elevado también en los hospitales. El empleo creciente de laxantes registrado en las últimas décadas ha de relacionarse con los hábitos de vida (escaso ejercicio físico, estrés) y sobre todo con los hábitos alimentarios (alimentos con un escaso contenido en fibra, empleo cada vez mayor de dietas "adelgazantes"), que se han visto sensiblemente modificados en este periodo.

El estreñimiento intestinal

El estreñimiento intestinal es una disminución del tránsito intestinal del material fecal.

Se distinguen tres tipos principales de estreñimiento.
Estreñimiento central. Debido a enfermedades nerviosas, fármacos, irregularidad o falta de atención en relación al estímulo de defecación.
Estreñimiento reflejo. Puede deberse a lesiones intestinales como hemorroides, abscesos y estenosis; abuso de laxantes; inflamación de las visceras abdominales; volumen fecal insuficiente por deshidratación.
Estreñimiento mecánico. Sus posibles causas son la deshidratación (en virtud de la cual las heces se muestran secas y de escaso volumen); la atonía de los músculos intestinales y de la musculatura voluntaria abdominal; el megacolon; una obstrucción mecánica de cualquier naturaleza

QUE ES EL ESTREÑIMIENTO CRÓNICO

El estreñimiento crónico, según el actual planteamiento fisiopatogénico, se identifica con una disminución del tránsito a través del intestino grueso, que puede registrarse bien en el recto (estreñimiento rectal) bien en el colon (estreñimiento cólico), bien en ambos segmentos intestinales (estreñimiento recto-cólico).

El estreñimiento rectal se considera ligado a una menor respuesta por parte del recto a la distensión, con el consiguiente fallo en el mecanismo reflejo defecatorio rectoanal, aun en presencia de esfínteres anales normales.

El estreñimiento cólico es en cambio de naturaleza espástica, es decir está ligado a una exaltación de la actividad contráctil de segmentación, especialmente evidente en el colon descendente y en el sigmoideo: dicha condición determina un fenómeno de resistencia periférica y condiciona una disminución de la velocidad de tránsito y un aumento de la presión en el interior del intestino.
Sin embargo, en la práctica, ¿cuáles son los elementos en función de los cuales se puede afirmar que un individuo padece estreñimiento y que deben por tanto inducir a establecer la oportuna terapia?
A tal respecto hay que tener en cuenta, en primer lugar, que el colon es un órgano muy "inconstante" por cuanto respecta al comportamiento funcional, dado que sobre él pueden influir muchos factores, como la dieta, el estado emocional, la actividad física, los fármacos, eventuales estados patológicos concomitantes, etc.
No debemos por otro lado olvidar las notables discrepancias que a menudo se detectan entre el dato anamnésico subjetivo y los datos que revela una atenta valoración de la cantidad y la frecuencia de las deposiciones.
Una valoración lo suficientemente exacta de la actividad motora del colon puede obtenerse mediante el empleo de técnicas radiológicas o radioscópicas, que permiten estudiar los tiempos de tránsito totales y parciales por el intestino grueso. Por otro lado, estudios epidemiológicos han permitido establecer una serie de criterios para valorar la normalidad de las funciones cólicas.
Tales criterios, reflejados en la tabla, permiten al médico determinar con un margen de error aceptable la presencia real de una patología motora del colon.

QUÉ ES UN PURGANTE

Recibe el nombre de purgante cualquier fármaco que, administrado por vía oral, provoque o ayude a la defecación; el término posee por tanto un significado muy genérico. Estas sustancias reciben también comúnmente la denominación de "catárticos", pudiendo establecerse además entre ellas una jerarquía de acción, que va de los laxantes (acción más modesta, con emisión de heces blandas pero formes), a los verdaderos purgantes y a los drásticos (de acción más violenta, que supone deposiciones muy fluidas).
En ciertos casos una misma sustancia, administrada a distintas dosis, puede desplegar los tres tipos de acción.
En relación a los purgantes, se han propuesto varias clasificaciones, basadas en general en supuestos mecanismos de acción. Si por un lado es posible clasificar las sustancias básicas empleadas con fines laxantes en función de su mecanismo de acción, por otro no siempre resulta fácil englobar dentro de estos grupos los productos presentes en el mercado, en la medida en que éstos se hallan a menudo compuestos por una asociación de varias sustancias que basan su actividad en distintos mecanismos de acción.

Criterios para el diagnóstico de estreñimiento crónico

Positividad de uno o varios de los siguientes puntos:
• número de deposiciones inferior a 3 por semana;
• tres o más días consecutivos sin defecar;
• más de 2 episodios al mes de 2 días consecutivos sin defecar;
• peso de las heces inferior a 35 g por deposición.

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